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Antes de Halloween, como el otoño se establece en el paisaje del sureste Alaska, el edificio administrativo en Parque Nacional Glacier Bay Comenzó a brotar pelo espeluznante. Las bolitas marrones ásperas desaparecerían por la noche y se reformarían cada mañana, "como un lunar errante", dice Ingrid Nixon, la intérprete principal del parque.

Tras una inspección más cercana, resulta que los globos no eran en absoluto pelo: eran piernas, miles de ellas. El topo era, de hecho, un grupo masivo y apretado de papas largas.

Nixon dice que el momento fue perfecto, ya que creó una visión misteriosa y espeluznante en el período previo a Halloween. "Creo que la primera reacción de todo el mundo es eek, porque simplemente te asusta", dice ella. "Entonces es fascinante porque en algunos de los casos, los pequeños cuerpos están muy recogidos, todo lo que ves son las piernas y realmente se parece al pelo".

Este comportamiento es común entre papás patas largas (también conocidas como cosechadores), según Prashant Sharma, un biólogo evolutivo en la Universidad de Wisconsin, pero no hay una explicación clara de por qué lo hacen.

Sharma dice que algo que los científicos saben es que el comportamiento ocurre con mayor frecuencia en clima seco, como el otoño de Alaska, cuando la humedad disminuye junto con las temperaturas y los días se acortan. Las patas largas de papá son propensas a secarse, dice, así que agruparlas les permite crear un microambiente. "Es como el calor del cuerpo, pero es la humedad del cuerpo", dice. "Se están apiñando para mantener eso".

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Otra posible razón podría ser la protección. Debido a que no tienen veneno ni seda de hilado (dos rasgos que los diferencian de las arañas), podrían agruparse para protegerse de los depredadores. Daddy longlegs puede liberar una secreción apestosa, y si todo el grupo hace esto a la vez, es más efectivo. "Pueden tener secreciones repugnantes más poderosas en virtud de tener tantos individuos que liberan este olor realmente apestoso al mismo tiempo", dice Sharma.

Las patas largas de papá también son nocturnas, por lo que cuando se amontonan durante el día, están descansando. Sharma dice que los animales en medio de la agregación se sostendrán en el lado de la pared con sus bocas, y la capa exterior de los individuos se enganchará con sus famosas patas largas y delgadas. Por la noche, cuando se dispersan, van a hurgar o cazar pequeños insectos.

Sharma dice que si bien el comportamiento es común, los grupos de cientos encontrados este mes en Alaska son más grandes de lo habitual. Una vista más común sería un grupo de 20 a 40 personas. La mayor agrupación jamás registrada fue la de más de 300,000 personas encontradas en suroeste de China en 2005, y hay muchos Videos de Youtube de bolas de retorcimiento masivas de papás patas largas en Internet (haga clic en ese enlace bajo su responsabilidad). Sharma dice que sus sitios de agregación habituales son los lados de los árboles, dentro de las cuevas y en las paredes con grietas, como el edificio del Parque Nacional Glacier Bay.

Nixon dice que los visitantes, que llegaron al parque en busca de majestuosas vistas de los glaciares, se sorprendieron al encontrar un edificio que brotaba patas. "Olvídate de esos osos pardos, solo te mostraremos estos papás patas largas", dice riendo.

Pero, agrega Nixon, deleitarse con lo inesperado es parte de lo que se trata la naturaleza.

"La naturaleza está tan llena de cosas sorprendentes y fascinantes, y el hecho de que todos nos inclinamos más cerca y decimos: 'Caramba, ¿por qué están haciendo eso?' Es una de esas cosas geniales", dice, "la naturaleza simplemente nos hace adivinar. . ”

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